Trappist Newsletter #4 - 10 Mar 2005

Bonjour et bienvenue dans notre quatrième lettre d'information sur le site des bières et moines trappistes. Cette lettre a pour but de diffuser de l'information de toute nature sur la collection d'objets liés aux bières trappistes et aux bières monastiques, ainsi que sur tout évènement intéressant à ce sujet. La lettre d'information paraîtra aussi souvent que nécessaire...cela pourra varier d'une lettre tous les 3 mois à 3 lettres par mois selon l'actualité.

Hello. Welcome on the fourth newsletter of my website. This newsletter is intended to give miscellaneous informations about trappist and monastic breweriana and other interesting information about trappist beer. This newsletter will be published as often as needed. (this may vary to one every 3 months, up to 2 or 3 a month, depending on the news.)

 

Qu'est ce qu'une bière trappiste ? What is a trappist beer ?

 

De nombreuses questions sont régulièrement posées à propos de la définition d'une bière trappiste. Par ailleurs, de nombreux forums de discussion sur internet laissent libre cours aux commentaires les plus divers, et souvent, il est possible de noter des confusions ou erreurs regrettables... Entre autres discussions courantes, et souvent entâchées d'erreurs, figurent celles relatives au statut des bières fabriquées à l'abbaye de Tilburg.

Comment définir une bière trappiste ?

Basons nous sur les éléments objectifs à notre disposition. En particulier, un arrêt important de la cour d'appel de Gand, du mois de février 1962 précise que "...le mot trappiste est utilisé communément pour désigner une bière brassée et vendue par des religieux appartenant à l'ordre des trappistes ou par des personnes qui auraient obtenu à cet effet l'autorisation de cet ordre... est donc dénommée trappiste une bière fabriquée par des moines cisterciens et non une bière dans le style trappiste qui sera plutôt appelée bière d'abbaye". 

 

Questions are often asked about the exact definition of a trappist beer. Many discussion boards and forums on internet show that this definition is not clear for many beer lovers. Many discussions (and subsequent mistakes) were also held about the status of the beers made at the abbey of Tilburg.

 

How to define a trappist beer ?

Let us take some objective thoughts about this question. Since the judgment of the court of Gent, on February 28th, 1962 “… the word Trappist is used commonly to indicate a beer brewed and sold by monks pertaining to the order of the Trappists or by people who would have obtained an authorization of this kind… is thus called Trappist a beer manufactured by Cistercian monks and not a beer in the Trappist style which will be rather called beer of abbey.”

d'autres décisions de justice furent rendus par la suite, mais l'essentiel est contenu ici :

  • "une bière brassée...et vendue par des religieux appartenant à l'ordre des trappistes"
  • OU par des personnes qui auraient obtenu à cet effet l'autorisation de cet ordre

Cette définition bien qu'assez précise reste encore relativement large. Elle permet notamment qu'une abbaye trappiste puisse faire brasser et/ou vendre une bière dénommé trappiste à un partenaire extérieur, dans la mesure ou celui ci en aurait obtenu l'autorisation...

Contrairement à ce que certaines personnes mal informées pourraient penser, il semble donc très difficile, sauf à enfreindre la loi, de produire une bière dite trappiste ou "de style trappiste", ou évoquant d'une manière ou d'une autre la dénomination "trappiste", sans autorisation d'une abbaye ou de l'Ordre... Plusieurs tentatives ont eu lieu récemment, aux USA notamment, qui se sont soldées par des échecs... et la victoire des avocats des trappistes.

En ce qui concerne l'abbaye de Tilburg, qui a signé un accord commercial avec Bavaria concernant la production et la commercialisation des bières "La Trappe", rien ne semble juridiquement s'opposer à ce que l'appellation trappiste soit toujours utilisée, étant donné ce qui a été dit précédemment.

A tous ceux qui prétendraient donc que "La Trappe n'est pas une vraie bière trappiste", il faudra simplement répondre que cette bière a tout à fait le droit d'utiliser la dénomination trappiste, cette dénomination étant souhaitée par l'abbaye.

Il est par ailleurs courant qu'une confusion soit faite entre la dénomination trappiste et le port du logo "Authentic Trappist Product".

Le logo "Authentic Trappist Product" émane d'une initiative de l'Association Trappiste Internationale et s'applique notamment à la bière, attestant de ce fait :

  • que cette bière est brassée dans les murs d'une abbaye trappiste, par ou sous contrôle de moines trappistes
  • que la brasserie, les choix de brassage et les orientations commerciales dépendent manifestement de la communauté monacale
  • que la finalité économique de la brasserie est orientée vers les oeuvres et non vers le profit

let us read again the keypoints of this definition

  • a beer brewed and sold by monks pertaining to the order of the Trappists
  • OR by people who would have obtained an authorization of this kind…

This definition is rather precise but still allows a trappist abbey to have a "trappist beer" being brewed and/or sold by a external partner, as long as this partner has the authorization of the abbey...

So, it seems difficult to produce trappist or trappist-style beer without having the appropriate authorization of a trappist abbey. Some american brewers tried to brew trappist style beers in the 1990's, but trappists asked their lawyers to prosecute, and they won...

About the monks of Tilburg, who signed an agreement with the commercial brewery "Bavaria", concerning the production and trade of the range of "La Trappe" beers, there is nothing to say but they have the right to call their beers "trappist beers", considering what's written above...

To anyone considering that "La Trappe" beers are not trappist beers anymore, I can simply answer that this beer HAS THE RIGHT to be called a "trappist beer", considering this is the wish of the monks of Tilburg.

Very often, confusion does exist between the denomination of "trappist beer" and the denomination of "authentic trappist product"

The "Authentic Trappist Product" logo originates from the International Trappist Association.

 

Applied to beer, the wear of the "authentic trappist product" hexagonal logo means that :

  • The beer is brewed within the walls of a Trappist abbey, by or under control of Trappist monks.
  • The brewery, the choices of brewing, and the commercial orientations obviously depend on the monastic community.
  • The economic purpose of the brewery is directed toward assistance and not toward financial profit.

 

 

Cette définition n'a pas de valeur légale au sens propre, car elle émane d'une institution privée, et non d'une instance législative.

Les moines de Tilburg reconnaissent aujourdhui que "tout n'était pas clair pour nous dans cette nouvelle forme de coopération", et peut être cette situation les a t'elle alors amenés, au moment du démarrage de la coopération avec Bavaria (1997), à décider que les bières La Trappe ne porteraient donc plus le logo hexagonal. Probablement que d'autres membres de l'ITA les y ont incité.

C'est donc d'un point de vue "éthique" que je considère, à titre tout à fait personnel, que seul le port du logo "Authentic Trappist Product" désigne une authentique bière trappiste. La Trappe reste néanmoins une bière ayant légalement le droit d'être dénommée trappiste. Espérons qu'elle pourra bientôt gagner de nouveau le droit de porter le logo.

Cela ne présage en rien de sa qualité, la recette ayant à priori été préservée, et la qualité de fabrication probablement encore améliorée depuis la prise en main par Bavaria. Les bières "La Trappe" sont effectivement de très bonnes bières. .

This definition is not a strictly legal definition, because it was set up by a private association.

About the agreement signed with Bavaria (1997), it must be known that monks at Tilburg admit that, "at that time not everything was clear for us in this new form of cooperation". So it is likely that they considered things were not so clear as to know whether "La Trappe" beers were still fully compliant (or not) to the definition of the ITA. Moreover, other members of the ITA were probably opposed to allow them keeping the logo. These may be some of the reasons why the monks of Tilburg then decided to remove the logo from their beer labels.

It is only an ethical point of view that makes me personaly consider that the wear of the "authentic trappist product" logo can be the only real proof for a beer to be considered as an authentic trappist product/beer. However, as said before, "La Trappe" beers are still beers having the right to be called trappist. Let's hope they will soon have the right to wear the hexagonal logo.

Moreover, the quality of the La Trappe beers is still good. Actually, the recipe was unchanged, and it is likely that the quality of the beer is even better thanks to Bavaria. La Trappe beers are indeed very good beers...

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Cyril